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FERROCARRIL


El ferrocarril de Hejaz fue construido por los otomanos entre 1900 y 1908, con el objetivo principal de facilitar los peregrinajes a los lugares sagrados musulmanes de Arabia. También sirvió para fortalecer el control otomano sobre las lejanas provincias de su imperio. La principal ruta que unía Damasco con Medina; cubría una distancia de 1.320 kilómetros y cruzaba Transjordania por Az-Zarqa’, Al-Qatranah y Ma’an para continuar por la zona Noroeste de Arabia hasta la región de Hejaz, donde se encuentran las ciudades de Medina y La Meca.

El ferrocarril sustituyó a la legendaria ruta de las caravanas, que antiguamente se usaba para transportar mercancías entre Damasco y Arabia. Un viaje de ida y vuelta tardaba aproximadamente cuatro meses en completarse. Los comerciantes de las caravanas no estaban de acuerdo con este nuevo medio de transporte, ya que suponía una seria amenaza para su forma de vida, hasta el punto de intentar impedir su construcción en varias ocasiones.

5.000 soldados otomanos participaron en la construcción, mantenimiento y vigilancia de la ruta. Toda la operación se llevó a cabo a pesar de las tremendas dificultades derivadas de la férrea oposición de impredecibles y a menudo hostiles tribus locales y a la dificultad del terreno que, en algunas zonas es muy blando y arenoso y en otras, de roca sólida. Tuvieron que hacer frente a la escasez de agua y las variaciones del propio terreno, que dificultaron la construcción. El terreno era muy blando y arenoso en algunos puntos, y de roca sólida en otros. Tampoco se puede olvidar la climatología: mucho calor y polvo, con tormentas de arena, aunque a veces se producían inundaciones que arrastraban puentes y bancos, destruyendo por completos las vías.

A los cuatro años de su inauguración, en septiembre de 1908, el ferrocarril de Hejaz transportaba cerca de 300.000 pasajeros al año. Los usuarios no eran únicamente peregrinos, ya que los turcos habían empezado a usarlo para transportar tropas y suministros y, durante la Primera Guerra Mundial (1914-1918), se produjeron intentos de cortar la ruta para impedir el avance del ejército turco.

El tramo entre Ma’an, en Jordania, y Medina, en Arabia, sufrió daños irreparables por los sabotajes. Dichos actos fueron inspirados e instigados en gran medida por el famoso estratega militar británico T.E. Lawrence, quien, junto con la ayuda de fuerzas árabes combinadas, minó las vías y descarriló varios vagones y trenes de transporte de tropas.

Al finalizar la guerra, los tramos del ferrocarril que aún funcionaban pasaron a estar bajo el control de los gobiernos de Siria, Palestina y Transjordania.